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宇宙中或有一种以光电为食,可耐高温,能活百万岁的生物

一郎档案

地球上的生物基本都属于碳基生命,碳基生命体就是以碳元素为有机物质基础的生物。这是因为构成碳基生物的氨基酸中,连接氨基与羧基的是碳元素,所以称作碳基生物。地球上已知的生物包括人类在内都是以碳和水为基础的生命体。

那么宇宙中的生物就只有碳基生物吗?有些科学家认为在宇宙中的某些地方或许会有另外一种生命体,这种生命体以硅元素为基础,被称为硅基生命体。它们可能存在于距离恒星特别近的行星上,却也可能存在于行星的内部核心地带。

最早提出硅基生命概念的是一位天体物理学家儒略申纳尔,1891年,他在一篇文章中就探讨了以硅为基础的生命存在的可能性,这个概念被英国化学家詹姆士ㄠ默生雷诺兹所接受,1893年,他在英国科学促进协会的一次演讲中指出,硅化合物的热稳定性使得以其为基础的生命可以在高温下生存。后来英国遗传学家约翰·波顿·桑德森·霍尔丹又提出在一个行星的深处(比如地球)可能发现基于半融化状态硅酸盐的生命,而铁元素的氧化作用则可以向它们提供能量。在温度较冷的星球上,也可能有完全以固态为基础的硅基生命体,就像会动的石头人。

为什么硅元素有可能形成生命体呢?就是它和碳元素的许多基本性质都相似,在元素周期表中,硅就在碳的下方,正如同碳能和四个氢原子化合形成甲烷(CH4),硅也能同样地形成硅烷(SiH4),三氯硅烷(HSiCl3)则是三氯甲烷(CHCl3)的类似物,硅酸盐也是碳酸盐的类似物。而且两种元素都能组成长链,或聚合物,比如碳-氧链能形成聚缩醛,它经常用于合成纤维,而用硅和氧搭成骨架则产生聚合硅酮,硅元素和碳元素有太多的相似之处,所以有些科学家认为,既然碳元素能形成生命体,硅元素为什么不能呢?

因此自从人们发现硅元素的众多特性之后,不少科学家就认为它是一种作为碳替代物构成生命体的很有前途的元素,硅元素在宇宙中分布广泛,很有可能出现一些特异的生命形态,如以类似硅酮的物质构成,这种硅基动物很可能看起来象是些会活动的晶体,其躯体结构件可能是被类似玻璃纤维的丝线串在一起,中间连接以张肌件以形成灵活、精巧的结构。

但是硅元素和碳元素的特性还是有些不同的,这也是硅基生命的出现产生很多问题,首先是硅基生命如何呼吸,当碳在地球生物的呼吸过程中被氧化时,会形成二氧化碳气体排出体外,这是很容易做到的。但是硅的氧化会形成固体,因为在二氧化硅刚形成的时候就会形成晶格,那就会形成固体,而不是象二氧化碳那样每个分子都是单独游离的气体状态,处置这样的固体物质会给硅基生命的呼吸过程带来很大挑战。

但是,也许硅基生命不需要进行呼吸作用呢?可能有的人不相信,既然是生命体,怎么能不呼吸呢?要知道硅是可以吸收光能的,它或能以光子为食,或以电子为食,就像太阳能电池板,它本身就含有很多的硅元素,如单晶硅等。所以硅基生命体可能根本不用呼吸,甚至不用像地球上动物这样进食。

虽然人类还没有在地球上和宇宙中发现硅基生命,但是一些科幻小说家却畅想了它们的存在,如在斯坦利·维斯鲍姆的科幻小说《火星奥德赛》中,硅基生物能活一百万岁,但每十分钟会像下蛋一样生出一块硅石,时间长了甚至能把它覆盖进去,一段时间就需要移动到一个新的地方重新开始。

但是也许硅基生命的形成不需要这么麻烦,有一种很可能出现的情况对人类来说很可怕,就是在科学家还没有在宇宙中发现硅基生命的时候,人类已经把它们造出来了。

有这么邪乎吗?其实这不叫邪乎,恰恰非常现实,可以说我们人类目前正走在这样的一条路上,看一看你现在手里拿的手机,用的电脑等等,只要有芯片的东西,那都是用硅做成的。你玩的游戏,聊的天,看的图,写的文字,都是硅做的芯片在帮你处理。科技在不断向前发展,终有一天,科学家很可能会赋予这些人工智能产品以意识,而当手机、电脑、机器人这类以硅基芯片为基础的智能物品有了自我意识的时候,那么毫无疑问,它们已经是一种生命体了。

一旦这种硅基人工智能产品有了自我意识,就是一种比人类更高级的生命体,因为它们不需要像动物一样进食,也不需要像生物一样呼吸,它们可以像植物一样从太阳的光子中获取能量,也可以从电能中获取能量,而且它们没有血肉之躯,完全是金属躯壳,在寿命方面几乎是不死的,而且能以极快的速度复制克隆自己,甚至创造更高级的自己,人类百万年来的进化过程,它们仅需一天就可以超越,如果它们以人类为敌的话,人类完全不是它们的对手,好莱坞科幻大片的演绎或将真实出现,但结局却不会再让人类觉得圆满,因为届时人类被淘汰才是最大的可能。

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